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Prematurez

¿Qué es la prematurez?

Se considera prematuro al bebé que nace antes de las 37 semanas de gestación, es decir, antes de completarse el tiempo normal de maduración. Casi el 12 por ciento de todos los bebés son prematuros. En general, el índice de nacimientos de prematuros aumenta de manera gradual, en especial debido a la gran cantidad de partos múltiples en los últimos años. Los bebés de embarazos gemerales o múltiples tienen una probabilidad seis veces mayor que los de partos de un único feto de ser prematuros. Cada año, el índice de partos prematuros de un único feto aumenta ligeramente.

Según la marcha de monedas de diez centavos, cerca de 13 por ciento de bebés nacidos en los E.E.U.U. son preterm nato, o antes de 37 terminaron semanas del embarazo. De los bebés preterm llevado: 

  • 71 por ciento se llevan entre 34 y 36 semanas de la gestación (el tiempo del concepto al nacimiento)

  • cerca de 13 por ciento se llevan entre 32 y 33 semanas de gestación  

  • cerca de 6 por ciento se llevan en menos de 28 semanas de gestación

Otro término que se utiliza frecuentemente para prematurez es pretérmino. En general, pretérmino se refiere al embarazo, mientras que prematuro se utiliza con mayor frecuencia para describir al bebé. Muchos prematuros, además, pesan menos de 2500 gramos (5,5 libras) y se los denomina bebés con bajo peso al nacer (LBW, en inglés).

¿Cuáles son las causas de la prematurez?

Existen muchos factores relacionados con los nacimientos prematuros. Algunos de estos factores inducen directamente el trabajo de parto y nacimiento prematuros, mientras que otros pueden provocar un trastorno o una enfermedad en la madre o el bebé, y requieren un parto anticipado. A continuación se enumeran algunos factores que pueden contribuir al nacimiento prematuro:

  • Los factores maternos:

    • preeclampsia (también llamada toxemia o presión sanguínea alta en el embarazo)

    • enfermedad médica crónica (como por ejemplo, una enfermedad renal o una cardiopatía)

    • infecciones (como por ejemplo, estreptococos del grupo B, infecciones del tracto urinario, vaginales, de los tejidos del feto o la placenta)

    • consumo de drogas (como por ejemplo, la cocaína)

    • estructura anormal del útero

    • incompetencia del cuello uterino (incapacidad del cuello uterino para permanecer cerrado durante el embarazo)

    • nacimiento prematuro previo

  • Los factores relacionados con el embarazo:

    • funcionamiento anormal o disminuido de la placenta

    • placenta previa (implantación de la placenta en el segmento inferior del útero)

    • desprendimiento de placenta (separación prematura de la placenta y el útero)

    • ruptura prematura de membranas (saco amniótico)

    • polihidramnios (demasiado líquido amniótico)

  • Los factores relacionados con el feto:

    • cuando el comportamiento fetal indica que el medio intrauterino no es saludable

    • gestación múltiple (mellizos, trillizos, etc.)

¿Por qué es la prematurez una preocupación?

Los prematuros nacen antes de que sus cuerpos y sistemas orgánicos hayan madurado completamente. Estos bebés suelen ser pequeños, con bajo peso al nacer (menos de 2500 gramos o 5,5 libras), y pueden necesitar ayuda para respirar, alimentarse, combatir infecciones y mantener la temperatura corporal. Los bebés más vulnerables son los muy prematuros, es decir, aquéllos que nacen antes de las 28 semanas. Es posible que muchos de sus órganos no estén preparados para la vida fuera del útero materno y quizá estén demasiado inmaduros como para funcionar de manera adecuada.

Algunos de los problemas que pueden experimentar los prematuros incluyen:

  • inestabilidad de temperatura - incapacidad para mantener la temperatura corporal debido al tejido adiposo escaso

  • problemas respiratorios:

    • enfermedad de la membrana hialina / síndrome de dificultad respiratoria - trastorno en el cual los sacos de aire no pueden permanecer abiertos debido a la falta de surfactante en los pulmones

    • enfermedad pulmonar crónica / displasia broncopulmonar - problemas respiratorios a largo plazo provocados por una lesión en el tejido pulmonar

    • fuga de aire desde los espacios pulmonares normales hacia otros tejidos

    • desarrollo incompleto de los pulmones

    • apnea (suspensión de la respiración) - se presenta en aproximadamente la mitad de los bebés nacidos en la semana 30 o antes

  • problemas cardiovasculares:

    • ductus arterioso permeable (su sigla en inglés es PDA) - trastorno cardíaco que provoca que la sangre se desvíe de los pulmones

    • presión sanguínea demasiado baja o demasiado alta

    • frecuencia cardíaca baja - suele presentarse junto con la apnea

  • problemas sanguíneos y metabólicos:

    • anemia - puede requerir una transfusión de sangre

    • ictericia - debido a la inmadurez del hígado y la función gastrointestinal

    • niveles demasiado bajos o demasiado altos de minerales y otras sustancias en la sangre como por ejemplo, calcio y glucosa (azúcar)

    • función renal inmadura

  • problemas gastrointestinales:

    • dificultades de alimentación - muchos bebés no tienen la capacidad para coordinar las acciones de succión y deglución antes de las 35 semanas de gestación

    • mala digestión

    • enterocolitis necrotizante (su sigla en inglés es NEC) - enfermedad grave del intestino, común en los prematuros

  • problemas neurológicos:

    • hemorragia intraventricular - sangrado en el cerebro

    • leucomalacia periventricular - reblandecimiento de los tejidos del cerebro que se encuentran alrededor de los ventrículos (espacios en el cerebro que contienen líquido cefalorraquídeo)

    • tonicidad muscular deficiente

    • convulsiones - pueden ser consecuencia de hemorragias cerebrales

    • retinopatía del prematuro - crecimiento anormal de los vasos s anguíneos en un ojo del bebé.

  • infecciones - los prematuros son más susceptibles a infecciones y puede ser necesaria la administración de antibióticos

Los prematuros también pueden sufrir problemas de salud a largo plazo. En general, cuanto más prematuro es el bebé, más graves y duraderos son estos problemas.

¿Cuáles son las características de la prematurez?

A continuación se enumeran las características más comunes de los prematuros. Sin embargo, cada bebé puede presentar características diferentes, entre las que se pueden incluir:

  • bebé pequeño, frecuentemente con un peso menor que 2500 gramos (5 libras y 8 onzas)

  • piel delgada, brillante, rosada o enrojecida, que permite ver las venas

  • tejido adiposo escaso

  • poca cantidad de cabello en el cuero cabelludo, aunque mucha cantidad de lanugo (vello corporal suave)

  • llanto y tono muscular débiles

  • genitales pequeños y subdesarrollados

Las características de la prematurez pueden parecerse a las de otros trastornos o problemas médicos. Siempre consulte al médico de su hijo para obtener un diagnóstico.

Tratamiento para la prematurez

El tratamiento específico para la prematurez será determinado por el médico de su bebé basándose en lo siguiente:

  • la edad gestacional de su bebé, su estado general de salud y los antecedentes médicos

  • la gravedad de la enfermedad

  • su tolerancia a determinados medicamentos, procedimientos o terapias

  • sus expectativas para la evolución de la enfermedad

  • su opinión o preferencia

El tratamiento puede incluir:

  • la terapia prenatal con corticosteroides
    Una de las etapas más importantes del cuidado de los prematuros es el uso de un medicamento denominado corticosteroide. Las investigaciones determinaron que administrarle esteroides a la madre al menos 48 horas antes del parto reduce considerablemente la incidencia y la gravedad de las enfermedades respiratorias del bebé. Otro beneficio importante del tratamiento con esteroides es la disminución de la hemorragia intraventricular (sangrado en el cerebro del bebé). Si bien los resultados de los estudios no son claros, los esteroides prenatales también pueden contribuir a reducir la incidencia de enterocolitis necrotizante y ductus arterioso permeable. Es posible administrar esteroides a las madres en el período en el cual es probable que se produzca un nacimiento prematuro, entre las semanas 24 y 34 de gestación. En general, antes o después de dicho período, el medicamento no es eficaz.

    Normalmente, los bebés requieren cuidado en una sala de recién nacidos especial denominada Unidad de Cuidados Intensivos Neonatales (UCIN). La UCIN combina tecnología avanzada y profesionales de la salud capacitados para brindarles cuidados especializados a los pacientes más pequeños. El equipo de la UCIN está encabezado por un neonatólogo, pediatra con formación adicional en el cuidado de bebés enfermos y prematuros.

El cuidado de los prematuros también incluye:

  • camas con control para temperatura

  • monitoreo de la temperatura, la presión sanguínea, las frecuencias cardíaca y respiratoria y los niveles de oxígeno

  • administración de oxígeno adicional a través de una máscara o de un respirador mecánico

  • respirador mecánico (respirador artificial), que cumple la función de respirar por el bebé

  • líquidos por vía endovenosa (IV) - cuando el bebé no puede ingerir alimentos o para administrar medicamentos

  • colocación de catéteres (tubos pequeños) en el cordón umbilical para administrar líquidos y medicamentos y extraer sangre

  • radiografías (para diagnosticar problemas y controlar la ubicación del tubo)

  • alimentación especial con leche materna o fórmula; si el bebé no puede succionar, se realiza por medio de una sonda en el estómago. La leche materna ofrece muchas ventajas a los prematuros, ya que contiene la inmunidad de la madre y muchos otros nutrientes importantes.

  • medicamentos y otros tratamientos contra las complicaciones, como por ejemplo, los antibióticos

  • cuidado canguro - método de cuidado para prematuros que se basa en el contacto directo de piel a piel que origina un apego entre la madre y el hijo a través del apoyo y el contacto que se genera. Los resultados de estudios indican que, con este tipo de cuidado, la estadía en la UCIN de los bebés es más corta.

¿Cuándo puede un prematuro abandonar el hospital e irse a su casa?

Generalmente, los bebés necesitan tiempo para lograr un desarrollo y un crecimiento adecuados. Durante su estadía en el hospital, este tiempo implica aprender a comer y a dormir, y al mismo tiempo aumentar de peso. Según su estado de salud, los prematuros permanecen en el hospital hasta que alcanzan la fecha probable de parto.

Si el bebé fue derivado a otro hospital para recibir cuidados especializados en una UCIN, es probable que regrese al primero una vez que su trastorno se estabiliza.

Consulte en el hospital con el médico de su hijo sobre los criterios específicos para el alta de los prematuros. Entre los objetivos generales del alta se pueden incluir los siguientes:

  • que las enfermedades graves se hayan curado

  • que la temperatura sea estable - que el bebé tenga la capacidad de mantener su temperatura corporal en una cuna abierta

  • que la alimentación sea por amamantamiento o con biberón

  • que el bebé no haya presentado últimamente episodios de apnea o frecuencia cardíaca baja

  • que los padres puedan brindarle el cuidado necesario, entre los que se incluyen la administración de medicamentos y la alimentación

Antes de ser dados de alta, los prematuros también requieren un examen ocular y otro auditivo para detectar problemas relacionados con la prematurez. Los padres necesitan información sobre las consultas de seguimiento con el pediatra, para que el bebé reciba el cuidado y las inmunizaciones necesarias. Muchos hospitales cuentan con programas de cuidados de seguimiento especiales para los prematuros y los bebés con bajo peso al nacer.

Aunque reúnen las condiciones para recibir el alta, algunos bebés continúan teniendo necesidades especiales, como por ejemplo, oxígeno adicional o alimentación por sonda. Con las instrucciones y los aparatos adecuados, estos bebés pueden recibir el cuidado necesario por parte de sus padres en sus hogares. A menudo, cuando el bebé requiere cuidados especiales, un trabajador social del hospital puede ayudar a coordinar los tratamientos que siguen al alta.

Consulte con el médico de su hijo sobre una "noche de prueba" en una sala para padres en el hospital antes de que su hijo reciba el alta. Esto puede contribuir a su adaptación al cuidado de su bebé, mientras tiene profesionales de la salud cerca para ayudarlo y tranquilizarlo. Los padres también pueden sentirse más confiados si, cuando el bebé llega a su hogar, ellos ya han recibido instrucciones sobre reanimación cardiopulmonar (su sigla en inglés es CPR) y seguridad infantiles.

Prevención de la prematurez

Debido a los formidables avances en el cuidado de los bebés enfermos y prematuros, a pesar de nacer antes de término y ser muy pequeños, cada vez más bebés logran sobrevivir. Sin embargo, la prevención del parto prematuro es el mejor modo de promover la buena salud de los bebés.

El cuidado prenatal es un factor clave para evitar nacimientos prematuros y bebés con bajo peso al nacer. En las consultas prenatales, se controla la salud tanto de la madre como del feto. Dado que la nutrición y el aumento de peso maternos están vinculados con el aumento de peso fetal y el peso al nacer, es fundamental seguir una dieta saludable y aumentar de peso durante el embarazo. El cuidado prenatal también es importante para identificar problemas y estilos de vida que pueden aumentar los riesgos de trabajo de parto y parto prematuros. Entre algunas de las maneras de ayudar a prevenir un parto prematuro y proporcionar el mejor cuidado para los prematuros se incluyen:

  • detectar a las madres que corren riesgo de trabajo de parto prematuro

  • educar a las madres sobre los síntomas de trabajo de parto prematuro

  • evitar trabajos pesados o repetitivos, o estar parada durante largos períodos, lo cual puede aumentar el riesgo de trabajo de parto prematuro

  • identificar y tratar precozmente el trabajo de parto prematuro

Revisor médico: Louise Akin, RN, BSN
Revisor médico: Daphne Pierce-Smith, RN, MSN, FNP, CCRC
Última revisión: 12/31/2009
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